Max blikt met Ziggo terug op 2019: 'Zege op de Red Bull Ring heel emotioneel'

Gepubliceerd op 13 december 2019 door Niels Hendrix

Rob Kamphues sprak uitgebreid met Max Verstappen na over het Formule 1-seizoen 2019 in de Tuschinski bioscoop in Amsterdam, voor het eindejaarsinterview voor Ziggo. Het tweetal nam in de sfeervolle ambiance plaats in een zaaltje om samen terug te blikken op afgelopen jaar.

Max, die als derde eindigde in het Formule 1 wereldkampioenschap, heeft dat niet uitgebreid gevierd, zo vertelt hij: “Dat heb ik niet speciaal gevierd. De derde plek is beter dan de vierde, maar eigenlijk wil je voor de eerste plaats gaan.”

Gedurende het jaar was er regelmatig gedoe tijdens de kwalificatie, waarbij coureurs elkaar in de weg reden en er daardoor sommigen ongewild voortijdig afgevlagd werden. Max zegt daarover: “Wij hebben dat opgelost met een timer op het stuur. Dan zie ik of ik met de snelheid die ik op dat moment rijd of ik het haal of niet.”

Over de eerste zes Grands Prix, waarin Max twee keer derde en vier keer vierde werd, zegt de Aston Martin Red Bull Racing-coureur: “Dat was niet verkeerd. Maar natuurlijk wil ik winnen, dus toen kwamen we wat te kort. Maar het was geen drama. Veel anderen zouden in zo’n positie willen zitten om zulke resultaten te kunnen behalen. Maar als team zijnde en ikzelf natuurlijk ook, wil je winnen. We presteerden constant en hebben in die wedstrijden gemaximaliseerd, behalve in Monaco waar we een ongelukkige pitstop hadden.”

Op de Red Bull Ring won Max voor het tweede achtereenvolgende jaar de Oostenrijkse Grand Prix, ten overstaan van enkele tienduizenden Nederlanders. “Dat was heel emotioneel en een geweldig gevoel”, vertelt Max. “De wedstrijden daarvoor liepen niet echt top qua prestaties en toen wonnen we in Oostenrijk. We hadden het niet mooier kunnen bedenken dat weekend. We hadden wat updates voor de auto en het ging het hele weekend al beter. Het was ook nog super warm en wij hadden de juiste afstelling qua koeling. Voor mij is deze winst de mooiste van het jaar. Op de Red Bull Ring viel alles samen. We hadden als team geen beter moment kunnen uitkiezen om te winnen.”

Max had in Oostenrijk een intens gevecht met Charles Leclerc voor de winst. “Toen de race richting einde liep, zag ik het gat slinken. Toen ik tweede lag en wist hoeveel ronden er nog te gaan waren, dacht ik met één of twee ronden te gaan een kans te gaan krijgen. Maar ik moest natuurlijk door blijven trappen en mijn eigen banden heel zien te houden.” Die kans kwam en Max wist de Ferrari-coureur in tweede instantie te verschalken voor de zege. Max: “Dat was hard racen, maar dat hoort erbij.”

Op het Britse Silverstone had Max wederom een fraaie strijd met de Monegask. “Dat was een mooie race”, bevestigt Max. Door de FIA werd het gevecht van Max met Leclerc, dat op het scherpst van de snede gevoerd werd, zelfs bekroond met de Action of the Year award 2019. “Het is mooi dat de FIA zo’n moment uitkiest. Dat toont aan dat ze ons daar ook echt hebben laten racen.”

De Duitse Grand Prix in de regen op Hockenheim was een van de hoogtepunten van Max z’n jaar. Na een slechte start op het natte asfalt, wist de Nederlander daar alsnog te winnen, inclusief een 360 graden spin. “Ik had mazzel dat ik in die bocht spinde. Maar ik denk niet dat veel anderen er een 360 graden spin van hadden weten te maken”, legt Max uit. “Het was een hele mooie overwinning te midden van zo’n chaotische wedstrijd. Het is heel moeilijk om dan telkens de juiste keuzes te maken. Er was op een gegeven moment ook maar één droge lijn, dus je moest heel geconcentreerd blijven om goede rondetijden te rijden.”

In Hongarije pakte Max vervolgens zijn allereerste pole positie. Max: “Het was een super zaterdag. We versloegen Mercedes en nog wel met een oude motor, die minder vermogen had. Op de Hungaroring maakt dat gelukkig minder verschil. Het was een sterk rondje.”

België werd – helaas voor de tienduizenden aanwezige oranje uitgedoste fans – het meest dramatische weekend van het jaar. In de eerste plaats natuurlijk vanwege het noodlottige ongeval van Formule 2-coureur Anthoine Hubert, die op zaterdag na een horrorcrash het leven liet. “Na dat ongeluk had ik er op zondag niet zoveel zin in”, bekent Max. “Het was aangrijpend.”

Max z’n race eindigde vanaf de vijfde startplek al na een paar honderd meter met een deceptie, na een touche met Kimi Raikkonen. Max: “We waren niet echt competitief, het was geen top weekend. Ik moest nog met een spec 2 power unit rijden die er al veel kilometers op had zitten. In de kwalificatie kon ik daardoor niet het extra vermogen voor de kwalificatie gebruiken. Achteraf gezien hadden we daar al een nieuwe motor moeten nemen, dan waren we competitiever geweest. Maar ik wilde niet achteraan starten voor de fans. Alles zat een beetje tegen in België.”

Velen vinden de zege van Max in Brazilië de mooiste van de drie overwinningen dit jaar. “Dat was geen verkeerde wedstrijd”, zegt Max met gevoel voor understatement. Het was mooi dat alle acties op de baan plaats vonden, bevestigt Max: “Absoluut.” Over alle fans die Max overal ter wereld steunen, zegt hij: “Dat is super mooi om te zien. Ik kan me daar echter niet te intensief mee bezig houden, want ik moet natuurlijk wel presteren. Anders komt er niemand op de tribune zitten, zo moet je het ook zien. Maar natuurlijk zwaai ik naar mijn fans op de tribunes.”

“Ik leef voor podiumplaatsen en dan natuurlijk het liefste de eerste plek”, aldus de immer competitief ingestelde Max. “Maar alles er omheen kan ook heel mooi zijn en mij kippenvel geven. Als ik de Grand Prix van Oostenrijk terugkijk, krijg ik absoluut kippenvel.”

Max sloot zijn seizoen af met een mooie tweede positie in Abu Dhabi en daarmee stelde hij de derde plaats in het wereldkampioenschap veilig. “Ik doe mee om te winnen.” Heeft Honda het nu goed voor elkaar? Max: “Ten opzichte van Mercedes zitten we heel dicht bij qua vermogen. Voor volgend jaar staat de druk er op. We willen winnen, absoluut. De druk moet er ook op staan en de lat moet heel hoog liggen. Iedereen moet er gewoon vol voor gaan. Andersom wordt van mij ook altijd het beste verwacht.”

Ben je zelf klaar voor de titel? Max: “Absoluut.” En Honda? “We zijn op de goede weg, dus laten we hopen dat we een hele goede winter hebben.” En Red Bull? “Wat ik tot nu toe heb gezien en de gedrevenheid binnen het team, ja. Maar we moeten een hele goede winter hebben.”