Wereldkampioenschap Max is ook het kampioenschap van Jos: Deel 1

Gepubliceerd op 30 december 2021 door Johan Peeters

Bijna drie weken geleden werd Max Verstappen in Abu Dhabi, rijdend voor Red Bull Racing Honda, wereldkampioen Formule 1. Na een tot de laatste ronde ongekend spannend kampioenschap trok de snelle Limburger aan het langste eind, en troefde daarmee zevenvoudig wereldkampioen Lewis Hamilton af om daarmee de eerste Nederlandse wereldkampioen Formule 1 te worden. Aan de basis van dit succes stond vader Jos Verstappen die zijn zoon middels een bikkelharde, en effectieve, leerschool afleverde in de Formule 1. Daarmee is dit wereldkampioenschap van Max ook een klein beetje het wereldkampioenschap van Jos. Verstappen.com blikt terug: vandaag deel 1.

Net als een paar decennia later bij Max, begon ook de autosportcarrière van vader Jos begin jaren negentig van de vorige eeuw op zijn zachtst gezegd komeetachtig. Na het winnen van het Duits Formule 3-kampioenschap en de Marlboro Masters of Formula 3 in Zandvoort in 1993, openden zich al snel de deuren naar de Formule 1, hetgeen later dat jaar resulteerde in een test op Estoril in een Footwork Mugen Honda.

Tijdens deze twee dagen durende test in Portugal reed de Limburger meteen indrukwekkende tijden waarmee hij zich als tiende zou hebben gekwalificeerd tijdens de Grand Prix van Portugal, die een paar dagen eerder was verreden. De topteams stonden in de rij voor de handtekening van de jonge Limburger. Uiteindelijk werd die gezet onder een contract bij Benetton. Jos zou in 1994 een jaar als testrijder kunnen rijpen, waarna hij in 1995 zou promoveren naar een racezitje.

Maar dat er niks zeker is in de autosport, en zeker niet in de Formule 1, bleek al snel toen J.J. Lehto tijdens een test voor Benetton crashte en een ruggenwervel brak, waarna Jos al tijdens de openingsrace van 1994, een jaar eerder dan de bedoeling was, in Brazilië voor de leeuwen werd geworpen. Die eerste Grand Prix waar hij als negende aan was begonnen eindigde, buiten zijn schuld, vroegtijdig na een spectaculaire crash waarvan de beelden de hele wereld over gingen.

Later dat jaar, werd Jos pas echt wereldnieuws: bij een mislukte pitstop in Hockenheim lekte er brandstof over zijn Benetton en in no time verdween de Limburger in een vlammenzee, waaraan hij wonder boven wonder maar een paar brandwonden overhield. Na deze huiveringwekkende brand reed hij in zijn twee volgende races prompt naar het podium.

Wat de reden ook moge zijn geweest, het team van Benetton koos ervoor om in 1995 niet meer van de diensten van Verstappen gebruik te maken. Tijdens de rest van zijn tot en met het jaar 2003 durende carrière in de Formule 1 reed Jos Grands Prix voor de teams van Simtek, Arrows, Tyrrell, Stewart, wederom Arrows en Minardi. Teams die op zijn zachtst gezegd niet bij de wereldtop behoorden. Bij deze teams kon Jos maar mondjesmaat zijn enorme talent en snelheid laten zien. Ondertussen was Jos met zijn vrouw Sophie ouders geworden van zoon Max en dochter Victoria.

In zijn vrije tijd begon Jos veel tijd in de nog prille carrière van Max steken, die over het nodige aangeboren talent bleek te beschikken om in een kart hard rond te gaan over een circuit. De door Jos in de Formule 1 opgedane ervaring komt goed van pas om de ruwe diamant Max gedurende vele jaren te slijpen en voor te bereiden op een carrière in de autosport, met het bereiken van de Formule 1 als uiteindelijke doel.

Jos kon Max tot in de finesses bijbrengen wat nodig is om succesvol te zijn en de jongeling behoeden voor de valkuilen waarin hijzelf wel terecht was gekomen. In 2013 resulteerde deze aanpak in onder meer twee Europese kampioenschappen en het wereldkampioenschap karting in een jaar waarin er geen maat lijkt te staan op de pas vijftienjarige Max.

In augustus van dat jaar stapt Max voor het eerst in een raceauto voor een test. In Groot-Brittannië rijdt de Limburger in een Formule Renault 2.0 auto op het in Wales gelegen circuit van Pembrey, dat bekent staat als een uitstekende testbaan. In de tweedaagse privétest met MP Motorsport laat Max meteen een ijzersterke indruk achter bij het selecte groepje aanwezigen. "Het is niet normaal wat Max daar heeft laten zien", aldus Verstappen senior na de eerste rondjes. "En dat zeg ik niet omdat het mijn zoon is. Na een half uurtje, terwijl iedereen nog riep om even rustig aan te doen, gaf hij direct vol gas. Het ziet er echt al hartstikke goed uit!"

Na de test in Pembrey volgen er in oktober en november nog tests in een Formule Renault 2.0 in onder meer Alcarras, Barcelona, Hungaroring, Hockenheim en Spa.

In december volgt er nog een test in Valencia in een Formule 3-auto. Tot groot ongeloof van eenieder die de rondetijden van Verstappen junior ziet, noteert hij van meet af aan de snelste tijden. Bovendien weet Max dat ook nog eens vol te houden tot het eind van de dag, toen hij sneller rondging dan het baanrecord. "Geniaal", zo betitelt vader Jos later het gebeuren.

Morgen deel 2.